«Η καμήλα είναι ένα άλογο που το σχεδίασε μια επιτροπή», έλεγε ο Άλεκ Ισιγκόνις, ο οποίος γεννήθηκε σαν σήμερα, στις 18 Νοεμβρίου 1906 και είναι ο ελληνικής καταγωγής Βρετανός που σχεδίασε το κοσμαγάπητο Mini Cooper. Η ιστορία της οικογένειάς του Άλεκ Ισιγκόνις ξεκινά από την Πάρο. Από εκεί, το 1830 έφτασε στη Σμύρνη όπου εργαζόταν σαν μηχανικός για την εταιρεία που κατασκεύαζε τη σιδηροδρομική γραμμή Σμύρνη – Αϊδίνι. Ο Δημοσθένης Ισιγόνης κατάφερε και πήρε την αγγλική υπηκοότητα και έχοντας αυτό το προνόμιο της εποχής, ο γιος του σπούδασε και έζησε στην Αγγλία όπου και παντρεύτηκε την Χίλντα Πρόκοπ με καταγωγή από τη Βαυαρία. Η οικογένεια επέστρεψε στη Σμύρνη και εκεί το 1906 γεννήθηκε ο γιος τους Αλέξανδρος (Άρνολντ).

Με πατέρα και παππού μηχανικούς, ο έφηβος Άλεκ οδηγεί μια Κάντιλακ που ανήκει στην οικογένεια αλλά δε δείχνει κανένα ενδιαφέρον για τις μηχανές και τα αυτοκίνητα. Αυτό θα συμβεί πολύ αργότερα, μετά το 1922, τη μεταφορά της οικογένειας στη Μάλτα, το θάνατο του πατέρα του και την τελική τους μετακόμιση στην Αγγλία. Η μητέρα του βλέποντας το ταλέντο του στο σχέδιο ονειρευόταν να σπουδάσει στη Σχολή Καλών Τεχνών. Ο ίδιος προτίμησε να σπουδάσει μηχανικός στο Battersea Polytechnic του Λονδίνου. Για να περάσει στο πολυτεχνείο είχε να αντιμετωπίσει ένα μεγάλο εχθρό, τα μαθηματικά, τα οποία έδωσε τρεις φορές, μισούσε μέχρι το τέλος της ζωής του και έλεγε πως «είναι εχθρός κάθε δημιουργικού ανθρώπου».

Ο Στιβ Μακ Κουίν και το Μini του

Ο Ισιγκόνις τελειώνει τη σχολή με μεγάλες δυσκολίες και η μητέρα του αποφασίζει να τον επιβραβεύσει χαρίζοντάς του ένα αυτοκίνητο. Παραδοσιακό δώρο των εύπορων οικογενειών της δεκαετίας του ’20 που δώριζαν στα παιδιά τους ένα μεγάλο ταξίδι στην Ευρώπη πριν μπουν στο στίβο της εργασίας. Τα οικονομικά της Χίλντα φτάνουν μόνο για ένα σαράβαλο με το οποίο είναι αδύνατο να ταξιδέψει στην Ευρώπη. Έτσι αρχίζει η μεγάλη ιστορία και η σχέση του με τις μηχανές και τα αυτοκίνητα. Αποφασίζει να το επιδιορθώσει ο ίδιος και καταφέρνει με τις τροποποιήσεις που κάνει να ταξιδέψει με το αυτοκίνητό του για δυο μήνες. Λίγο καιρό αργότερα τη δεκαετία του ’30 μπαίνει στον κόσμο της αυτοκινητοβιομηχανίας ως μηχανικός και σχεδιαστής αγωνιστικών αυτοκινήτων για την Huber. Με το φίλο του Τζον Ντόσον φτιάχνουν στον ελεύθερο χρόνο τους ένα χειροποίητο αγωνιστικό αυτοκίνητο που οδηγεί ο ίδιος. Από το 1936 ξεκινά να εργάζεται για την Morris Motor Company. Το μοντέλο Morris Minor για το οποίο εργάσθηκε σε μια «μυστική» επιχείρηση που είχε την κωδική ονομασία «Κουνούπι» και ολοκληρώθηκε μεταπολεμικά ήταν το «παιδί του», όπως έλεγε πολλά χρόνια αργότερα και ένα μοντέλο με το οποίο συνδέθηκε περισσότερο από όσο με το Mini.

Ο Τζον Λένον στο Μini του.

Τον Ισιγκόνις τον απασχολούσαν πάντα η ασφάλεια, η άνεση και η χωρητικότητα και ο συνδυασμός τους σε ένα μικρό αυτοκίνητο. Εφευρετικός και ανήσυχος είχε ήδη μια αξιόλογη προϋπηρεσία κατά τη διάρκεια του Β’ παγκοσμίου Πολέμου με αρκετές από τις επινοήσεις του να χρησιμοποιηθούν από την Αεροπορία και το Ναυτικό. Μετά τη συγχώνευση της Morris Motor με την Austin Motor Company και τη δημιουργία του κολοσσού British Motor Corporation (B.M.C.), ο Ισιγκόνις μετακινήθηκε προς την «Alvis Cars», όπου συνέχισε να πειραματίζεται για τη δημιουργία ενός πρωτοποριακού μοντέλου. Εγκατέλειψε την προσπάθειά του που ήταν αφάνταστα ακριβή και επέστρεψε στην B.M.C., όταν τον διαβεβαίωσαν ότι θα έχει τη δική του ομάδα και απόλυτη αυτονομία.

Ο Ισιγκόνις επινόησε το διασημότερο μοντέλο μίνι αυτοκινήτου. Άλλαξε τη θέση της μηχανής, εξοικονόμησε χώρο ώστε να είναι τετραθέσιο, ευέλικτο στην πόλη, εύκολο στο παρκάρισμα και με εσωτερική άνεση για τους επιβάτες. Στα μίνι υπήρχε τασάκι αφού και ο ίδιος ήταν φανατικός καπνιστής αλλά όχι ραδιόφωνο. Το αυτοκίνητο βγήκε στην αγορά το 1959 και έγινε πρώτο σε πωλήσεις στην Ευρώπη. Έφερνε τον αέρα της δεκαετίας του ’60, το αισιόδοξο επαναστατικό κλίμα που θα κυριαρχούσε λίγα χρόνια αργότερα στην τέχνη, τη μουσική και τη μόδα. Ήταν το πιο αντισυμβατικό, νεανικό αυτοκίνητο που γνώρισε ο πλανήτης. Οι νεαροί όλου του κόσμου ήθελαν να έχουν ένα τέτοιο αυτοκίνητο το ίδιο και οι σταρς από τους Beatles, τον Πίτερ Σέλερς, και τον Στιβ ΜακΚουίν. Η πριγκίπισσα Γκρέις του Μονακό, αργότερα η πριγκίπισσα Νταϊάνα, το τοπ μόντελ σύμβολο των 60’s Τουίγκι, η σχεδιάστρια των 60’ς Μέρι Κουάντ, αλλά ακόμη και η βασίλισσα Ελισάβετ, που απαθανατίστηκε σε ένα Mini –για το απαραίτητο τέστ ντράιβ, μαζί με τον Ισιγκόνις,  ήταν μερικές μόνο από τις προσωπικότητες που του έδωσαν ακόμη μεγαλύτερη λάμψη.

Το Mini γνώρισε αφάνταστη δόξα και θριάμβευσε στη μεγάλη οθόνη όταν στην ταινία «Ληστεία αλά Ιταλικά» του 1969, ο Μάικλ Κέιν είναι ο αρχηγός μιας συμμορίας που κλέβει χρυσάφι και το μεταφέρει στην Ιταλία μέσα σε ένα Mini Cooper.

Ο Ισιγκόνις συνεργάστηκε με με τον Τζον Κούπερ, κατασκευαστή αυτοκινήτων για την Φόρμουλα 1. Δημιούργησαν το Mini Cooper και οι οδηγοί της Φόρμουλα Τζέιμς Χαντ, ο Τζάκι Στιούαρτ και Νίκι Λάουντα ξεκίνησαν την καριέρα τους οδηγώντας αυτοκίνητα Mini Cooper. Ακολούθησαν μοντέλα για όλα τα γούστα από το Μini-Moke μέχρι το ταξιδιάρικο Morris Mini Traveller. Σε συνεργασία με τον σχεδιαστή της Ferrari, Σέρτζιο Πινινφαρίνα, έφτιαξαν το μοντέλο 1100, που βγήκε στην αγορά το 1962 και έναν χρόνο μετά το Austin 1100 με τις ξεκάθαρες, κλασικές πια, γραμμές αγγίζοντας την τελειότητα στο είδος και παραμένοντας για χρόνια το πιο δημοφιλές αυτοκίνητο στη Βρετανία.

Ο Ισιγκόνις παρά τη δόξα του διαφωνεί με το διευθυντή της B.M.C. και αποχωρεί το 1968. Ήταν χαρακτήρας που δε «σήκωνε κουβέντα» δεν δεχόταν συμβουλές από κανέναν και ποτέ παρεμβάσεις σε αυτά που σχεδίαζε. Όσοι δε τον μισούσαν τον λάτρευαν και τον αποκαλούσαν «Έλληνα θεό». Το 1967 έγινε μέλος της Ακαδημίας των Επιστημών του Ηνωμένου Βασιλείου και το 1969 πήρε τον τίτλο του Σερ. Συνέχισε να σχεδιάζει μέχρι τα 80 του, ακόμα και όταν το πάρκινσον από το οποίο είχε προσβληθεί δεν του επέτρεπε να κινεί τα δάχτυλά του. Πέθανε στις 2 Οκτωβρίου του 1988.

Mary Quant, Mini Cooper και Λονδίνο στα 60’s.

Η παραγωγή του Mini Cooper κράτησε 41 χρόνια, συνολικά 5.505.874 αντίτυπα όλων των εκδοχών του Mini κύλησαν από τη γραμμή παραγωγής, με αποτέλεσμα να γίνει το νούμερο 1 σε πωλήσεις βρετανικό αυτοκίνητο στη συνολική ιστορία της αυτοκίνησης. Παρακάτω σε αριθμούς μερικές πληροφορίες για το πιο αγαπημένο αυτοκίνητο στον κόσμο:

26 Αυγούστου 1959: Το πρώτο μοντέλο εμφανίζεται στην αγορά.

496 στερλίνες κόστιζε το πρώτο μοντέλο.

20.000 αυτοκίνητα είναι η παραγωγή της πρώτης χρονιάς.

3 είναι οι κατακτήσεις του στο Ράλι Μόντε Κάρλο.

41 χρόνια συνεχούς παραγωγής μέχρι να αποσυρθεί το μοντέλο, το 2000.

5.387.862 αυτοκίνητα πέρασαν συνολικά από την γραμμή παραγωγής όλα τα χρόνια.

68 λέσχες φίλων του Mini Cooper υπάρχουν σήμερα σε όλο τον κόσμο.

100.000 αυτοκίνητα ήταν η παραγωγή του μοντέλου το 1961.

140 διαφορετικές εκδόσεις κυκλοφόρησαν από διάφορες εταιρείες.