Μέχρι χθες ήταν λίγοι αυτοί που γνώριζαν την Amy Sherald. Τα σόσιαλ μίντια πήραν φωτιά μόλις αποκαλύφθηκαν τα πορτρέτα του πρώην Προεδρικού ζεύγους της Αμερικής στην Εθνική Πινακοθήκη στην Ουάσινγκτον. Ειδικά αυτό της τέως πρώτης κυρίας. Η Αφροαμερικανή εικαστικός από τη Βαλτιμόρη, παρά τις επικρίσεις που δέχτηκε για το έργο της, έχει τουλάχιστον μια από τις επιδραστικότερες θαυμάστριες στον κόσμο, το «μοντέλο» της, Μισέλ Ομπάμα και έγινε γνωστή σε όλο τον κόσμο με το επιβλητικό πορτρέτο της πρώην πρώτης Κυρίας που την απεικονίζει να κοιτάζει κατάματα τον φανταστικό ζωγραφικό φακό της με ένα πελώριο, εντυπωσιακό φόρεμα με αφηρημένα σχέδια που παραπέμπουν στον Piet Mondrian, καθώς και στα παπλώματα που κατασκευάζει η μαύρη καλλιτεχνική κοινότητα Ala στο Gee’s Bend. Το χρώμα του δέρματός της είναι γκρίζο. Τόσο ο πίνακας της Μισέλ, όσο και του Μπαράκ Ομπάμα, φιλοτεχνημένοι από Αφροαμερικανούς καλλιτέχνες, παρουσιάζουν μια Αμερική πολύχρωμη και διαφορετική. Άλλωστε το γκρίζο χρώμα του δέρματος της Μισέλ Ομπάμα δηλώνει περισσότερο την ανεξαρτησία της, παρά τη φυλή του υποκειμένου.

Η Έιμι Σεράλντ, που ζει και εργάζεται στη Βαλτιμόρη, διακρίνεται για τα εντυπωσιακά πορτρέτα αφροαμερικάνων με δέρμα σε τόνους του γκρίζου χρώματος, για να υπογραμμίσει την ομορφιά και την ποικιλία της μαύρης φυλής. Τα πορτρέτα της θέτουν υπό αμφισβήτηση τον τρόπο με τον οποίο ταυτότητες όπως η φυλή, η τάξη και το φύλο έχουν αγνοηθεί, υποτιμηθεί και συχνά συναθροίζονται στην ιστορία της δυτικής τέχνης.

Η περίπτωσή της δεν περνά απαρατήρητη από τους Αμερικανούς ιστορικούς τέχνης. Η ίδια χαρακτηρίζει τον εαυτό της κλειστό και λιγομίλητο. «Δε λέω ποτέ πολλά και είμαι επιφυλακτική. Είμαι παρατηρητής, μου αρέσει να κάθομαι, να παρακολουθώ και φυσικά να σκέφτομαι ιστορίες για να βρω τους τίτλους των έργων μου».

«Ζωγραφίζω Αμερικανούς και λέω ιστορίες της Αμερικής με τα έργα μου», λέει η Σεράλντ. Η Βαλτιμόρη είναι μια πόλη, όπως λέει, γεμάτη δυνατότητες, με πλούσια ιστορική μνήμη, μια βιώσιμη πόλη για καλλιτέχνες. Για την περίοδο της διακυβέρνησης της χώρας από τον Ομπάμα λέει πως είναι μια διαρκής υπενθύμιση ότι η χώρα αυτή δε θα ήταν τόσο μεγάλη αν δεν είχε ανθρώπους σαν αυτόν.

«Ο μοναδικός σκοπός της δουλειάς μου ήταν να γίνω μέρος της ιστορίας της τέχνης και να είμαι μέσα σε αυτούς τους θεσμούς που συντηρούν και συλλέγουν τα τεχνουργήματα της καλλιτεχνικής μας πολιτιστικής ιστορίας», είπε όταν τα έργα της συμπεριλήφθηκαν στο Σμιθσόνιαν.

«Γυναίκες, έγχρωμοι, λατίνοι και μουσουλμάνοι καλλιτέχνες, σήμερα, περισσότερο από ποτέ μπορούν να διεκδικήσουν τη θέση τους σε μουσεία και ιδρύματα, επειδή πληρούν τα κριτήρια που έχουν σημασία στα μάτια του κόσμου. Τέτοιου είδους καλλιτέχνες σε αυτούς τους χώρους είναι σημαντικοί και πάντα υπήρξαν, πολύ πριν το απαιτήσει το σημερινό πολιτικό κλίμα», λέει η Σεράλντ. «Η τέχνη είναι ένας τρόπος να υπονομεύσουμε το παιχνίδι εξουσίας και τις δομές του και να αμφισβητήσουμε το πολιτικό status quo».

«Βλέπω κάτι μεγαλύτερο από τα ίδια τα μοντέλα μέσα στους πίνακές μου, κάτι πιο συμβολικό, ένα αρχέτυπο», λέει η Σεράλντ. « Ζωγραφίζω τα πράγματα που θέλω να δω. Το να ζωγραφίζω είναι ο τρόπος να ψάχνω τον εαυτό μου μέσα στον κόσμο».

Η 45χρονη καλλιτέχνης εμπνέεται για τα πορτρέτα της από τις φωτογραφίες των Αφροαμερικανών στις αρχές του 19ου και του 20ού αιώνα, όπως υπάρχουν σήμερα στα αρχεία των μουσείων. Φωτογράφισε την πρώην πρώτη κυρία σε δυο συναντήσεις των 90 λεπτών με φυσικό φως. Και εντυπωσιάστηκε με το πόσο πολύ μοιάζει η Μισέλ Ομπάμα με την πρωτότοκη 19χρονη κόρη της Μάλια. Ο διευθυντής της Εθνικής Πινακοθήκης της Ουάσιγκτον είπε ότι οι υπάλληλοι της Πινακοθήκης και οι Ομπάμα είδαν φωτογραφίες των έργων που βρίσκονταν σε εξέλιξη. Αλλά ούτε το ζευγάρι, ούτε οι επιμελητές ζήτησαν αλλαγές. «Η Έιμι Σέραλντ είναι μια γυναίκα εξαιρετικού ταλέντου και είμαι ενθουσιασμένη που την βλέπω να έχει την αναγνώριση που της αξίζει. Να διακριθεί ως ένας από τους μεγάλους καλλιτέχνες της γενιάς της», δήλωσε η Μισέλ Ομπάμα.

Η Amy Sherald γεννήθηκε στο Columbus το 1973. Σπούδασε στο πανεπιστήμιο Clark της Atlanta και πήρε το Bachelor of Arts στη ζωγραφική το 1997. Παρακολούθησε το Κολέγιο Τέχνης του Ινστιτούτου Maryland το 2004, όπου απέκτησε το M.F.A. στη ζωγραφική. Έζησε και σπούδασε με τον ζωγράφο Odd Nerdrum στο Larvik της Νορβηγίας. Οι New York Times περιγράφουν την τεχνική της ως “στυλιζαρισμένο ρεαλισμό”. Έργα της υπάρχουν σε μουσεία και ιδιωτικές συλλογές, ενώ πρόσφατα ένα έργο της αποκτήθηκε από το National Museum of Women in the Arts.