«Διάστημα, σου ‘ρχομαι!», είχε φωνάξει ενθουσιασμένος ο Στίβεν Χόκινγκ όταν το 2006, πραγματοποίησε το όνειρό του, την πτήση μηδενικής βαρύτητας, από το Διαστημικό Κέντρο Κένεντι της Φλόριδας. Καθώς ο Χόκινγκ δεν πίστευε σε παράδεισο και κόλαση ή άλλη ζωή, προφανώς από χθες ταξιδεύει στο δικό του διάστημα. Ο πιο διάσημος και διακεκριμένος  αστροφυσικός του κόσμου έφυγε από τη ζωή σε ηλικία 76 ετών στο σπίτι του στο Κέμπριτζ.

Ο Στήβεν Γουίλιαμ Χόκινγκ γεννήθηκε στην Οξφόρδη το 1942, κατά τη διάρκεια του πολέμου, μακριά από το Λονδίνο όπου ζούσε η οικογένεια, επειδή η μητέρα του Ιζομπέλ φοβόταν μήπως οι βομβαρδισμοί τής δημιουργούσαν ψυχικό κλονισμό και αυτός επιδρούσε στην εγκυμοσύνη της και στο βρέφος. Ο πατέρας του, Φρανκ Χόκινγκ, ήταν βιολόγος και εργαζόταν ως ιατρικός ερευνητής.

Δεν ήταν σπουδαίος μαθητής, αρνήθηκε να σπουδάσει Ιατρική, όπως ήθελε ο πατέρας του, εγγράφηκε αρχικά στο Κέιμπριτζ για να σπουδάσει μαθηματικός και αργότερα στην Οξφόρδη για να παρακολουθήσει μαθήματα αστρονομίας– μάλιστα κινδύνευσε να αποβληθεί επειδή, πρωτοετής, στα γραπτά μόλις πήρε τη βάση. Μόνο χάρη στην επιμονή ενός καθηγητή οδηγήθηκε σε προφορική εξέταση, όπου, κατά τον καθηγητή Ρόμπερτ Μπέρμαν, «οι εξεταστές του ήταν αρκετά έξυπνοι για να αντιληφθούν ότι απευθύνονταν σε κάποιον ο οποίος ήταν πολύ πιο έξυπνος από εκείνους».

Αμέσως μετά την ολοκλήρωση των σπουδών του, ξεκίνησε στο Κέιμπριτζ τις έρευνες στον τομέα της κοσμολογίας και της γενικής σχετικότητας. Στα 12 του χρόνια παρατηρήθηκε για πρώτη φορά δυσκολία ελέγχου των άκρων του. Η διάγνωση των γιατρών έκανε λόγο για αμυοτροφική πλευρική σκλήρωση. Οι πάσχοντες από την ασθένεια του Λου Γκέρινγκ, όπως είναι γνωστή, παραλύουν σταδιακά σε όλα τα σημεία του σώματος τους, χωρίς αυτό να επηρεάζει στο ελάχιστο τη λειτουργία του μυαλού τους.

Μία σπάνια όμως επιπλοκή της ασθένειας, στα 21 του χρόνια, οδηγεί τους γιατρούς στην πρόβλεψη ότι δεν εχει διάρκεια ζωής ούτε καν για τελειώσει το διδακτορικό του. Διαψεύδοντας κάθε ιατρική γνωμάτευση, ο Χόκινγκ 47 χρόνια μετά την “πρόβλεψη” των γιατρών, ήταν ο μακροβιότερος ασθενής της αμυοτροφικής πλευρικής σκλήρωσης!

Παράλληλα, όχι μόνο πρόλαβε να ολοκληρώσει την έρευνά του, αλλά έγινε παγκόσμια γνωστός ως ο θεωρητικός φυσικός ο οποίος «άνοιξε τους ουρανούς πέρα από τον ουρανό που όλοι μας γνωρίζουμε». Οταν η Βασιλική Εταιρεία της Αγγλίας τον αναγόρευσε εταίρο της το 1974, ήταν το νεότερο μέλος της, σε ηλικία 32 χρονών! Το 1985 αναγκάστηκε να κάνει τραχειοτομή. Έζησε, αλλά έχασε εντελώς τη φωνή του. Χρησιμοποίησε όμως ένα εξελιγμένο σύστημα παραγωγής τεχνητής ομιλίας. Παρ’ όλα αυτά, ήταν ιδιαίτερα γνωστός για το καλό του χιούμορ και τον επικοινωνιακό του χαρακτήρα.

Ήταν πολυγραφότατος και έλαβε πολλές διακρίσεις. Το βιβλίο του Χόκινγκ με τίτλο «Το Χρονικό του Χρόνου», που εκδόθηκε το 1988, πούλησε περισσότερα από 12 εκατομμύρια αντίτυπα. Με το πάθος του για το σύμπαν, ο διάσημος φυσικός θεωρήθηκε ισάξιος με άλλους κορυφαίους επιστήμονες, όπως ο Αλμπερτ Αϊνστάϊν και ο Ισαάκ Νεύτων. Το 1979, ο Χόκινγκ κατέλαβε την Λουκασιανή Έδρα Μαθηματικών στο τμήμα Εφαρμοσμένων Μαθηματικών και Θεωρητικής Επιστήμης στο πανεπιστήμιο του Κέιμπριτζ. Μια έδρα που κατείχε και ο σερ Ισαάκ Νεύτων.

Πάντα σεμνός όμως, ο Χόκινγκ ισχυριζόταν ότι ήταν απλώς ένας από τους ανθρώπους που βοήθησαν να συγκεκριμενοποιήσουμε τον τρόπο με τον οποίο βλέπουμε το σύμπαν. Ο Χόκινγκ αφιέρωσε τη ζωή του στο πάντρεμα των δύο ακρογωνιαίων λίθων της Φυσικής – της θεωρίας του Αϊνστάϊν περί σχετικότητας και της κβαντικής θεωρίας. Ωστόσο, ένα από τα μεγαλύτερα μυστήρια για τον φυσικό παρέμεινε η παρουσία των ανθρώπων στο σύμπαν.

«Πιθανώς, η πιο σημαντική και γνωστή συνεισφορά μου στην επιστήμη, ήταν η ανακάλυψή μου ότι οι μαύρες τρύπες δεν είναι εντελώς μαύρες αλλά λάμπουν σαν θερμά σώματα. Όλοι τώρα πιστεύουν ότι οι μαύρες τρύπες πρέπει να εκπέμπουν ακτινοβολία Χόκινγκ», έλεγε.

Τη δεκαετία του 1960, ο Χόκινγκ αφοσιώθηκε στον τομέα της γενικής σχετικότητας και το 1970 ξεκινάει την έρευνά του στις μαύρες τρύπες του διαστήματος και διατυπώνει την άποψη ότι αυτές μπορεί να εκπέμπουν ραδιενέργεια. Το 1971 διατύπωσε τη θεωρία ότι κατά τη Μεγάλη Έκρηξη (Big Bang)παράχθηκαν αντικείμενα βάρους 10^9 τόνων σε μέγεθος πρωτονίων.

Ευρύτερα γνωστός όμως, γίνεται χάρη στην ενασχόλησή του με μαύρες τρύπες του διαστήματος. Σύμφωνα με ένα από τα κύρια θεωρήματά του, κάθε μαύρη τρύπα προσδιορίζεται από τρεις ιδιότητες: Την μάζα, τη γωνιακή της ταχύτητα και το ηλεκτρικό της πεδίο. Ο ίδιος μιλώντας για τις “μαύρες τρύπες” είχε δηλώσει: «Οι μαύρες τρύπες έπαιξαν σημαντικό ρόλο στη σταδιοδρομία μου, αλλά δεν έχουν καμιά ψυχολογική σχέση με μένα. Δεν φοβάμαι ότι θα πέσω μέσα σ’αυτές. Τις καταλαβαίνω. Κατά κάποιο τρόπο αισθάνομαι κύριός τους».

Επιπλέον, μετά από ανάλυση εκπομπών ακτινών γάμμα, διατύπωσε την άποψη ότι μετά τη Μεγάλη Έκρηξη σχηματίστηκαν πολλές αρχέγονες μάυρες τρύπες. Το 1974, υπολόγισε ότι οι μαύρες τρύπες δημιουργούν και εκπέμπουν υποατομικά σωματίδια, ωσότου εξαντλήσουν όλη τους την ενέργεια και εξατμιστούν.

Ακολουθεί το 1983 μία νέα πρόταση του σύμφωνα με την οποία ο χρόνος και ο χώρος είναι πεπερασμένοι σε έκταση, χωρίς όμως άκρες ή σύνορα. Το 1988, ο Χώκινγκ εκδίδει το διάσημο βιβλίο του «Μία Σύντομη Ιστορία του Χρόνου» που κατέρριψε όλα τα ρεκόρ πωλήσεων και παρέμεινε στη λίστα των μπεστ-σέλερ των Sunday Times για 237 συνεχόμενες εβδομάδες. Εχει γράψει άλλα έξι βιβλία, καθαρώς επιστημονικά και μια σειρά βιβλία εκλαϊκευμένης επιστήμης «για να αντιληφθεί ο απλός άνθρωπος πού βρίσκεται και γιατί βρίσκεται εκεί», όπως δήλωσε το 2007.

«Αν νιώθετε ότι είστε σε μία μαύρη τρύπα μην τα παρατάτε. Υπάρχει τρόπος διαφυγής. Να θυμάστε να κοιτάτε επάνω στα αστέρια και όχι κάτω στα πόδια σας. Ποτέ μην σταματήσετε να δουλεύετε. Η δουλειά σας δίνει νόημα και σκοπό και η ζωή είναι άδεια χωρίς αυτήν. Αν είστε αρκετά τυχεροί ώστε να βρείτε την αγάπη, να θυμάστε ότι είναι εκεί και μην την χαλάσετε», έλεγε ο Χόκινγκ και πρόσθετε με την τρυφερότητα που τον διέκρινε πάντα: Όσο άσχημη και να φαίνεται η ζωή, υπάρχει πάντοτε κάτι που μπορείτε να κάνετε και να είστε επιτυχημένοι σε αυτό. Όσο υπάρχει ζωή, υπάρχει και ελπίδα».