Toν Μάρτιο του 2014, η διάσημη λυρική σοπράνο Κίρι τε Κανάουα γιόρτασε τα 70ά της γενέθλια στη σκηνή του Κόβεν Γκάρντεν. Και άκουσε ένα ολόκληρο θέατρο να της τραγουδά το Happy birthday. Εξαιρετικά συγκινημένη είπε: «Πάντα ήθελα να το κάνω εδώ. Ήμουν πολύ τυχερή που το Κόβεντ Γκάρντεν μπόρεσε να μου δώσει αυτήν την ευκαιρία». Πριν από λίγες ημέρες ανακοίνωσε πως αποσύρεται οριστικά, μετά από μια καριέρα πέντε δεκαετιών. «Η φωνή μου ανήκει στο παρελθόν», δήλωσε. Η τε Κανάουα τραγούδησε το 2016 για τελευταία φορά, ενώ έχει αποσυρθεί από τους οπερατικούς ρόλους το 2009.

Η παγκοσμίου φήμης σοπράνο είναι σήμερα 73 ετών και θέλησε να σκεφτεί πολύ σοβαρά και να γράψει η ίδια τη λέξη «τέλος». «Είχα μια τέτοια εκπληκτική καριέρα. Δεν θέλω να ακούσω τη φωνή μου – ανήκει στο παρελθόν. Όταν διδάσκω νέους τραγουδιστές και ακούω όμορφες νεανικές φωνές, δεν θέλω να βάλω τη φωνή μου δίπλα στη δική τους», είπε στο BBC.

Η Κίρι τε Κανάουα γεννήθηκε στη Νέα Ζηλανδία, στην περιοχή της φυλής Νγκάτι Πόρου και ανατράφηκε από μια οικογένεια της φυλής Μανιαπότο. Μάλιστα, θέλοντας να τιμήσει την καταγωγή της, το 1999 κατέγραψε γνωστά και άγνωστα τραγούδια της φυλής σε έναν δίσκο που κυκλοφόρησε από την εταιρεία ΕΜΙ.

Πολλές φορές έχει δηλώσει πως την απόφαση να τραγουδήσει την πήρε η θετή μητέρα της, μια πληθωρική Ευρωπαία που έπαιζε πιάνο και τραγουδούσε. Σε ηλικία επτά ετών άρχισε να της παραδίδει τα πρώτα μαθήματα τραγουδιού. Ήταν η πρώτη που ήθελε και πίστεψε πως η κόρη της θα γίνει διάσημη τραγουδίστρια. Οι πρώτες επιτυχημένες εμφανίσεις της Τε Κάναουα σε ένα ελαφρό ρεπερτόριο, έγιναν στα εφηβικά της χρόνια.Το 1965 μετακομίζει στο Λονδίνο με τη μητέρα της, προκειμένου να συνεχίσει τις μουσικές της σπουδές. Το 1970 έγινε μέλος της Βασιλικής Όπερας του Κόβεντ Γκάρντεν και αρχίζει να μελετά με την Βέρα Ρόζα, που τη βοήθησε να αναπτύξει το πλήρες μέγεθος των δυνατοτήτων της.

Το 1971 εμφανίζεται στο ρόλο της Κόμισσας στους «Γάμους του Φίγκαρο» του Μότσαρτ και θριαμβεύει στο ρόλο, με τον μουσικοκριτικό των “Financial Times”, να γράφει: «… τέτοια κόμισσα Αλμαβίβα δεν έχω ξαναδεί ποτέ, ούτε στο Κόβεντ Γκάρντεν, ούτε στο Ζάλτσμπουργκ, ούτε στη Βιέννη…».

Το νέο αστέρι της όπερας είχε μόλις ανατείλει. Ο ρόλος της άνοιξε όλες τις πόρτες και όλοι μιλούσαν για μια φωνή σπάνιας ομορφιάς και ομοιογένειας, που λάμπει ιδιαίτερα στην ψηλή περιοχή. Ακολούθησαν φυσικά και άλλα έργα του Μότσαρτ, όπως ο «Μαγικός Αυλός», το «Έτσι κάνουν όλες» και ο «Ντον Τζιοβάνι» -που ερμήνευσε και στον κινηματογράφο για τον Τζόζεφ Λόουζι- καθώς και ορισμένοι ρόλοι σε όπερες του Βέρντι, όπως η Δυσδαιμόνα στον «Οθέλλο», η Αμέλια στον «Σιμόνε Μποκανέγκρα» αλλά και η Βιολέτα στην «Παραστρατημένη».

Από τις πιο «αυστηρές» σε ό,τι αφορούσε το ρεπερτόριό της, η τε Κανάουα επέλεγε ρόλους αποκλειστικά με φωνητικά κριτήρια. «Θα πρέπει να είμαι σε θέση να τραγουδήσω όλες τις νότες της παρτιτούρας χωρίς να καταπονείται η φωνή μου», έλεγε. Όπως συχνά έχει δηλώσει, εξάντλησε το ρεπερτόριο που την αφορά. «Τα μόνα πράγματα που δεν έχω τραγουδήσει είναι αυτά που τραγουδά ο Παβαρότι», αστειευόταν.

Η τε Κανάουα αγαπούσε και τα ελαφρότερα είδη μουσικής, την οπερέτα, το μιούζικαλ, τα τραγούδια και την τζαζ. Με αυτό το ρεπερτόριο έδωσε πολλές συναυλίες σε όλο τον κόσμο. Ουδέποτε αμφισβητήθηκαν οι επιλογές της. «Aγαπώ της επιλογές που έχω κάνει και είμαι περήφανη γι’ αυτές», έλεγε.

Το 1981 τραγούδησε στους γάμους του πρίγκιπα Καρόλου με την Νταϊάνα στον καθεδρικό ναό του Αγ. Παύλου στο Λονδίνο μία άρια από το ορατόριο «Σαμψών» του Χέντελ. Οι εικόνες έκαναν τον γύρο του κόσμου, η τε Κανάουα έγινε Dame και η καριέρα της απογειώθηκε ξανά.

Επίτιμο μέλος της Royal Academy και με τον τίτλο της Dame Commander της βρετανικής αυτοκρατορίας από το 1982, η Κίρι Τε Κανάουα έχει συνεργαστεί με παγκοσμίως φημισμένες ορχήστρες και με μαέστρους όπως οι Αμπάντο, Μέτα και Οζάουσα, ενώ η δισκογραφία της, πέρα από κλασικά έργα, περιλαμβάνει και ερμηνείες αμερικανικών παραδοσιακών τραγουδιών, τραγουδιών Μαορί και μελωδιών από επιτυχημένα μιούζικαλ όπως το «West Side Story» και «Ωραία μου Κυρία».

Πάντα ευγενής και ακμαία, έζησε μια καριέρα γεμάτη λάμψη, συνεχείς μετακλήσεις, ταξίδια, διαφημίσεις (ήταν η πρώτη που εμφανίστηκε στην περίφημη σειρά της Rolex, με προσωπικότητες που διαφήμιζαν τα διάσημα ρολόγια), με δυναμισμό και αυτοκυριαρχία. Mια γνήσια εκπρόσωπος του τζετ-σετ της όπερας παγκοσμίως.

Σήμερα, η  τε Κανάουα αφιερώνει πολύ χρόνο διδάσκοντας και καθοδηγώντας μελλοντικά αστέρια της όπερας, μέσω της Ακαδημίας Σόλτι αλλά και του ιδρύματος που φέρει το όνομά της.