Τα Ηλιοτρόπια του Βαν Γκογκ που βρίσκονται στην Εθνική Πινακοθήκη του Λονδίνου παίρνουν το δρόμο προς την Ιαπωνία σε μια έκθεση που αναμένεται να συγκεντρώσει περισσότερο από ένα εκατομμύριο επισκέπτες στους έξι μήνες της έκθεσης.

Το έργο Sunflowers (1888) είναι το πιο δημοφιλές έργο τέχνης στην Εθνική Πινακοθήκη του Λονδίνου. «Πουλάει» περισσότερες καρτ-ποστάλ από οποιοδήποτε άλλο έργο και το σημείο του πατώματος μπροστά στο έργο είναι το πιο φθαρμένο της Πινακοθήκης.

Θα ταξιδέψει στην Ιαπωνία το 2020 με ένα μεγάλο δάνειο της Εθνικής Πινακοθήκης που περιλαμβάνει 60 έργα ζωγραφικής, τα οποία θα εκτεθούν στο Εθνικό Μουσείο Δυτικής Τέχνης του Τόκιο και στο Εθνικό Μουσείο Τέχνης της Οσάκα.

Η Εθνική Πινακοθήκη απέκτησε τα Ηλιοτρόπια το 1923 μετά από μεγάλη πίεση και μια ακαταμάχητη προσφορά από τη γυναίκα του αδερφού του καλλιτέχνη Joe Bonger, η οποία δεν μπορούσε να αποχωριστεί το έργο που έβλεπε καθημερινά στο σπίτι της επί 30 χρόνια. Η καταβληθείσα τιμή για το έργο ήταν 1.304 λίρες Αγγλίας, όπως ανακοινώθηκε τότε, αλλά πολλοί υποστηρίζουν ότι η τιμή του πίνακα είναι ένα καλά φυλαγμένο μυστικό. Οι Ιάπωνες θα πληρώσουν ένα τέλος το οποίο είναι εκατονταπλάσιο της τιμής που αγοράστηκε ο πίνακας και μάλιστα όλα αυτά για έναν καλλιτέχνη που δεν πούλησε ένα έργο όσο ήταν εν ζωή.

Από το 1923 τα Ηλιοτρόπια έχουν ταξιδέψει εκτός Βρετανίας μόνο στο Άμστερνταμ, το 2002 και το 2013, ενώ σύντομα θα παρουσιαστούν στην έκθεση «Van Gogh και Βρετανία», η οποία θα ανοίξει στην Tate Britain στις 27 Μαρτίου. Ο Βαν Γκογκ θεωρείται ο πιο δημοφιλής δυτικός καλλιτέχνης στην Ιαπωνία, καθώς οι ιαπωνικές εκτυπώσεις άσκησαν μεγάλη επιρροή στο έργο του. Μάλιστα από τις αρχές της δεκαετίας του ’30 υπήρχαν περισσότερες έγχρωμες αναπαραγωγές έργων του σε ιαπωνικά βιβλία παρά σε ευρωπαϊκά.

Το 1987 μια άλλη εκδοχή των Ηλιοτρόπιων – ένα αντίγραφο που έκανε ο Βαν Γκογκ λίγους μήνες μετά το πρωτότυπο του Λονδίνου – πωλήθηκε στους Christie’s για  25εκ. λίρες. Αγοράστηκε από την ασφαλιστική εταιρεία Yasuda και βρίσκεται στα κεντρικά γραφεία της εταιρείας στο Τόκιο. Το 2020, το έτος των Ολυμπιακών Αγώνων του Τόκιο, οι δύο εκδοχές των Ηλιοτρόπιων θα βρεθούν στο προσκήνιο, στην ιαπωνική πρωτεύουσα. Ο τρίτος πίνακας με τα Ηλιοτρόπια που βρίσκεται στο μουσείο Βαν Γκογκ στο Άμστερνταμ βρίσκεται προσωρινά στα εργαστήρια συντήρησης.