Ένα από τα πιο εμβληματικά βιβλιοπωλεία του κόσμου, το Shakespeare and Company στο Παρίσι, εκπέμπει σήμα κινδύνου από την ιδιοκτήτριά του Σίλβια Ουίτμαν, με τις πωλήσεις του να έχουν μειωθεί κατά 80% από τον περασμένο Μάρτιο. Με το δεύτερο κύμα της πανδημίας και την έξαρση των κρουσμάτων το Παρίσι κρατά και τα βιβλιοπωλεία κλειστά. Όπως πολλές ανεξάρτητες επιχειρήσεις «αγωνιζόμαστε προσπαθώντας να προχωρήσουμε», λέει η ιδιοκτήτρια προτρέποντας τους βιβλιόφιλους να κάνουν τις αγορές τους ηλεκτρονικά από την ιστοσελίδα του βιβλιοπωλείου.

Το διάσημο βιβλιοπωλείο άνοιξε για πρώτη φορά τις πόρτες του το 1919 και αποτέλεσε σημείο συνάντησης των Αντρέ Ζιντ, Τ.Σ. Έλιοτ, Έζρα Πάουντ, Χεμινγουέι, Τζέιμς Τζόις και καταφύγιο της αγγλόφωνης λογοτεχνίας.

Με τη φράση «Μην είσαι αφιλόξενος με τους ξένους, μπορεί να είναι μεταμφιεσμένοι άγγελοι», η οποία είναι γραμμένη σε τοίχο στο εσωτερικό, στην είσοδο του αναγνωστηρίου, το Shakespeare and Company στην αριστερή όχθη του Σηκουάνα, ήταν το πρώτο βιβλιοπωλείο αγγλόφωνης λογοτεχνίας στη γαλλική πρωτεύουσα.

Ο ρόλος του ωστόσο, ήταν πολύ πιο διευρυμένος, καθώς επί σειρά ετών λειτουργούσε ατύπως και ως ένα είδος «δανειστικής βιβλιοθήκης», δίνοντας πρόσβαση στους λάτρεις της αγγλόφωνης λογοτεχνίας οι οποίοι μετά τον Πρώτο Παγκόσμιο Πόλεμο δυσκολεύονταν οικονομικά να αγοράσουν τα βιβλία που επιθυμούσαν. Εκτός αυτού, ήταν η βασική πηγή των avant-garde λογοτεχνικών «μικρών περιοδικών», στα οποία στις πρώτες δεκαετίες του 20ού αιώνα έβρισκε κανείς δημοσιεύσεις των πιο σημαντικών λογοτεχνών και κριτικών της εποχής.

Στην εποχή του διαδικτύου και των βιβλιοπωλείων αλυσίδων, τύπου σούπερ μάρκετ, το Shakespeare and Company -κατά πολλούς, το πιο διάσημο βιβλιοπωλείο όχι μόνο της Ευρώπης, αλλά του κόσμου- ακολουθεί τις ίδιες βασικές αρχές: Μαζί με τις νέες εκδόσεις, τις παρουσιάσεις, τα φεστιβάλ και τις εκδηλώσεις, τα ράφια του έχουν πάντα και βιβλία από δεύτερο χέρι, ενώ συνεχίζει να λειτουργεί και ως ανοιχτή βιβλιοθήκη. Κατά καιρούς πολλοί καλλιτέχνες βρήκαν καταφύγιο στη φιλόξενη αγκαλιά του. Λέγεται δε, ότι πάνω από 30.000 νέοι συγγραφείς έχουν διαβάσει, γράψει και πιθανώς, αποκοιμηθεί από το 1951 μέχρι σήμερα στους μικρούς διαδρόμους ανάμεσα στα ράφια.

Ο Τζορτζ Γουίτμαν, ο ιδρυτής του έφυγε από τη ζωή σε ηλικία 98 ετών, το 2011, στο διαμέρισμα που διατηρούσε πάνω από το βιβλιοπωλείο. Τη σκυτάλη είχε ήδη πάρει η μοναχοκόρη του Σίλβια. Το 2016 το θρυλικό βιβλιοπωλείο κυκλοφόρησε την ιστορία του σε βιβλίο.

«Τα βιβλιοπωλεία θεωρούνται μη απαραίτητα από την κυβέρνηση της Γαλλίας», δήλωσε η Ουίτμαν, λέγοντας συγχρόνως ότι η περίοδος με τις πωλήσεις μέσω του διαδικτύου «θα μας δώσει μια πραγματική ώθηση για να περάσουμε σε αυτό το επόμενο κεφάλαιο».